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西南戦争エピソード1
日本近代史上最大の内戦となった西南戦争
 のちの陸軍大将で日露戦争 旅順攻略戦で知られる乃木希典は、幕末の青年時には騎兵隊の一員として第二次長州征伐に参加した長州藩士であった。明治8年、陸軍少佐であった乃木は小倉の歩兵第十四連隊の連隊長(心得)として赴任。2年後の明治10年に西南戦争という歴史の大河に巻き込まれることとなる。
2月15日鹿児島を発ち熊本へ進軍を開始した薩軍の報に、乃木は熊本城守備の命令を受ける。2月22日の薩軍の熊本城攻撃時には、征討軍二個旅団はまだ神戸から博多に到着したばかりであり、このとき先行した乃木の部隊が過酷な運命を辿ることになるのである。21日に一個大隊を率いて熊本城に向かった乃木隊は22日に高瀬に到着するが、熊本方面で白煙が上がっているのを認め、薩軍がすでに熊本城攻撃を開始したのを知る。ここまでの行軍で兵の疲労は激しく、比較的元気な兵60名余りを率いて植木へ先行した。夕刻には後続も徐々に追いつきはじめてはいたが、すでに闇は深くなっていた。
日本近代史上最大の内戦となった西南戦争
 一方薩軍では「官軍、植木方面へ現る」の報で、五番大隊(池上四郎隊)の村田三介小隊と四番大隊(桐野利秋隊)の伊東直二小隊の計400名をすでに植木に向かわせていた。暗闇の中、乃木の部隊と村田隊が衝突。近代的で優秀な火器を持つ乃木隊は一時優勢であったが、追いついた薩軍の伊東隊が村田隊と合流し、白刃突撃の白兵戦を敢行する。薩軍の猛襲で後退を余儀なくされた乃木隊は、後方で隊伍を立て直すこととし、連隊旗手・河原林雄太少尉に連隊旗を捲かせて退却。しかし後方で部隊の集結が終わっても、河原林の姿がない。乱戦の中で河原林は戦死し、連隊旗が薩軍の手に渡ってしまったのである。そのいきさつについては諸説あるが、いずれにせよ乃木にとっては生涯における最大の痛恨事であり、その恥辱と自責の念は凄まじかったという。のちの旅順攻略戦で二人の息子を戦死させ、明治天皇大喪の日の自決へと至る背景には、この事件が深く影響していたのであろう。

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